diciembre 4, 2021

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David Foster Wallace, inspiración y matemáticas | El hacha de piedra

David Foster Wallace, inspiración y matemáticas |  El hacha de piedra
David Foster Wallace, escritor estadounidense.
David Foster Wallace, escritor estadounidense.

En el libro de entrevistas a David Foster Wallace publicado en español por la editorial Palido Fuego, el autor neoyorquino habla de sus fantasmas y sus aficiones; preguntas que oscilan entre la fábula y la ciencia.

Por ejemplo, Foster Wallace nos cuenta cómo pudo tomar un tema abstracto como la ciencia matemática y exponerlo claramente, haciéndolo no solo comprensible, sino también agradable para aquellos que no están familiarizados con las matemáticas. Así nació De todo y más, una breve historia del infinito (RBA), curiosa obra en la que Foster Wallace traza la historia del infinito matemático y desvela sus misterios a partir del siglo V a.C. con la famosa paradoja de Zenón, en la que aparece Aquiles tratando de alcanzar una tortuga. De esta forma se aceptó que, dado que el espacio es infinitamente divisible, Aquiles nunca podría alcanzarlo.

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De Zenon y su paradoja, Foster Wallace nos lleva a Georg Cantor (1845 – 1918), un célebre matemático nacido en Rusia, aunque de nacionalidad alemana, que fue pionero de la teoría de conjuntos y que construyó su teoría matemática del infinito. Para llegar a esta teoría Cantor utilizó la paradoja que Galileo formuló en su tiempo, donde el pendenciero pisano refutaba el principio lógico de que «el todo es mayor que cualquiera de sus partes». Para probar su respuesta, tomó el conjunto de números cuya raíz cuadrada es un número natural, notando que como en cada uno de ellos hay un número que es su raíz cuadrada, y para cada número hay un cuadrado, es imposible que exista debe ser más de un tipo de otro.

Tenemos la rara habilidad de concebir cosas que no podemos concebir.

De esta manera, de la abstracción a la abstracción, David Foster Wallace nos conduce por el lenguaje de los números hasta llegar al Santo Grial de las matemáticas, que es el infinito. El viaje se logra identificando las matemáticas con la metafísica, demostrando que tenemos la rara habilidad de concebir cosas que no podemos concebir. Se refiere a cosas como, por ejemplo, que estamos hechos de agua y que el agua es básicamente hidrógeno y que el hidrógeno es inflamable. Sin embargo, no somos inflamables.

Durante un viaje tan extraordinario hay varias paradas con nombres científicos como Teoría de conjuntos axiomáticos, Teorema del binomio, Teorema de Pitágoras, etc. Mientras avanza, nos muestra algo tan revelador, mientras vamos al colegio, con los primeros grados, nos enseñan que los números son cosas. De esta forma tan didáctica y crítica a la vez, Foster Wallace nos lleva a plantearnos las siguientes preguntas: ¿Dónde están los números si fueran cosas reales? ¿Cómo estoy físicamente? ¿Qué es un 3?

Los poetas no se vuelven locos, pero los ajedrecistas sí. Los matemáticos se vuelven locos y los cajeros se vuelven locos, pero los artistas creativos rara vez lo hacen. No estoy atacando la lógica: solo digo que este peligro está en la lógica, no en la imaginación

Gilbert K Chesterton

Según Foster Wallace, los números son como las especulaciones de los niños pequeños o las ideas de los adolescentes cansados, por decirlo con sus propias palabras. Al principio de Todo y masRefiriéndose a la locura de Cantor, que terminó sus días en un hospital psiquiátrico, Foster Wallace cita a Gilbert K. Chesterton: “Los poetas no se vuelven locos, pero los ajedrecistas sí. Los matemáticos se vuelven locos y los cajeros se vuelven locos, pero los artistas creativos rara vez lo hacen. No estoy atacando la lógica: solo digo que este peligro está en la lógica, no en la imaginación ”.

Quizás la lucha que tuvo Foster Wallace en vida por combinar la creatividad y la lógica fue lo que lo llevó a suicidarse, ya que cuanto más se acercaba a su tortuga, más se alejaba de ella. A la larga, esto lo volvió loco, al igual que otros matemáticos antes que él. Pero tal vez esto sea una hipótesis y ya sabemos qué pasa con las hipótesis. No son ni verdaderas ni falsas, por una razón son hipótesis.

El hacha de piedra es una sección donde Montero GlezCon voluntad de prosa, ejerce su particular cerco a la realidad científica para mostrar que la ciencia y el arte son formas complementarias de conocimiento.

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