julio 25, 2024

El atlas más detallado del cerebro humano abre una nueva era en el estudio de la mente y sus enfermedades

Un consorcio internacional de científicos ha logrado forjar el mapa más detallado hasta la fecha del cerebro humano. Según relatan sus creadores en una veintena de artículos publicados este mismo jueves en la revista ‘Science’, se trata de un atlas «con un detalle sin precedentes» de más de un millón de células cerebrales donde se describe, por ejemplo, su función individual, sus respectivas conexiones y su arquitectura genética. Los expertos explican entusiasmados que este trabajo abre una «nueva era» en el estudio de la mente humana, así como de las enfermedades que la acechan.

La investigación ha sido liderada por instituciones tan prestigiosas como el Instituto Salk, la Universidad de Harvard, la Universidad de Yale y el reconocido centro Allen sobre estudios del cerebro. En total, el trabajo describe más de 3.000 tipos de células cerebrales distintas y analiza sus respectivas funciones.

«Mapear cada una de estas células y entender qué hacen es crucial tanto para comprender la evolución de la cognición y el comportamiento humano como para identificar qué sucede cuando las cosas van mal y conducen a trastornos neurológicos«, explica Noah Snyder-Mackler, profesor de la Universidad Estatal de Arizona y uno de los expertos que ha liderado esta investigación.

«Mapear cada una de estas células es crucial tanto para comprender el comportamiento humano»

Noah Snyder-Mackler

Investigador

Entender enfermedades

Según explican los impulsores de este titánico trabajo científico, la creación de este gran atlas para navegar en el cerebro humano se ha trazado a partir de diferentes estudios. En uno, encabezado por Joseph Ecker y Margarita Behrens, se analizaron con todo lujo de detalle los cerebros de tres donantes adultos sanos. En otro, liderado por Nelson Johansen, se investigaron los datos obtenidos a partir de las cirugías de 75 pacientes adultos con epilepsia o tumores. En otros tantos, como el presidido por Emelie Braun, se aborda la compleja disposición de las células que se construye durante el primer trimestre.

Esta miríada de datos ha permitido, por ejemplo, identificar un centenar de subtipos de células cerebrales y analizar aspectos hasta ahora desconocidos de su biología molecular. A partir de ahí también se consiguió relacionar determinados factores con una amplia gama de enfermedades neuropsiquiátricas entre las que destaca la esquizofrenia, el trastorno bipolar, la enfermedad de alzhéimer y la depresión. Asimismo, gracias a la aplicación de técnicas de inteligencia artificial, los autores consiguieron predecir cómo ciertas mutaciones genéticas pueden aumentar el riesgo de sufrir este tipo de enfermedades.

Diferencias entre cerebros

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Otro de los resultados más interesantes de este trabajo es la constatación de que, aunque podamos compartir una arquitectura común, «no hay dos cerebros iguales«.  Según explican las investigadoras Alyssa Weninger y Paola Arlotta en un análisis publicado este jueves, «este atlas demuestra la existencia de un gran espectro de diferencias en el cerebro humano tanto entre individuos sanos como en aquellos que padecen enfermedades«.

La investigación también se adentra en el intento de desvelar las características que distinguen al cerebro humano del de otros primates como chimpancés, gorilas, macacos y titíes. ¿El resultado? Según explican los expertos que han liderado este análisis, aunque todavía queda mucho por avanzar, esta área de estudio promete arrojar luz sobre cómo se formó este órgano que nos distingue como especie y, sobre todo, qué es exactamente aquello que nos hace humanos