julio 25, 2024

El viaje de los pimientos por el mundo contado por la genética | Ciencia

El viaje de los pimientos por el mundo contado por la genética |  Ciencia

La genética ha rastreado la expansión y diversificación de los pimientos en todo el mundo. En un análisis de 10,000 muestras genéticas de bancos de semillas de todo el mundo, un equipo de investigadores rastreó las especies silvestres de este vegetal (Capsicum annuum). El trabajo muestra que tras su domesticación, el pimiento se ha extendido por el mundo a través de las principales rutas comerciales y, con la expansión, ha multiplicado sus variedades hasta convertirse en una de las hortalizas con mayor diversidad.

A pesar de sus grandes diferencias en forma, color, sabor o picante, la pimienta de cayena, el jalapeño o el pimiento morrón son todos C. anual. Y todavía hay otras especies cercanas, como el Capsicum chinense y el Capsicum frutescens. Entre estas se encuentran las variedades más picantes del mundo, como los habaneros, jolokia, trinidad o el chile tabasco, con tal cantidad de capsaicina que debe manipularse con guantes y mascarilla protectora. Ahora, los científicos han construido el árbol genético de los pimientos en todo el mundo, colocando cada fruta en su ubicación geográfica e histórica.

El investigador del centro de investigación CREA en Italia, Pasquale Tripodi, coautor del estudio, destaca la enorme diversidad de pimientos: “Es una hortaliza que contiene una amplia variación en cuanto a formas y colores de la fruta, incluida la forma redondeada tipos parecidos al tomate, rectangulares, cuadrados, en forma de cuerno… Cuando maduran, los colores llegan al negro y hay una gama de tipos amarillos, naranjas, rojos y morados ”. Y añade uno de los elementos más característicos: “Además, su peculiaridad se basa en la presencia de capsaicinoides, compuestos propios de esta especie, que le dan ese sabor picante que hace que este cultivo sea apto para diversos usos alimentarios (por ejemplo, condimentos, platos , especias) y productos no alimentarios (como cosméticos) «.

El estudio se apoya en datos sobre 10.000 semillas, casi un millar de España, uno de los principales bancos de germoplasma del planeta.

El estudio, publicado en la revista científica PNAS, se basó en el análisis de la información genética de más de 10.000 semillas diferentes de los principales bancos de germoplasma. Después de encontrar alrededor de 1.600 duplicados, el resto convierte a la pimienta en una de las verduras más diversas del planeta. Y los humanos tienen la culpa de tanta variedad.

Esta investigación confirma que los pimientos en estado silvestre eran típicos de la región andina, pero su primera domesticación debió haber ocurrido en lo que hoy es México, con otros puntos de selección humana en Sudamérica en un proceso complejo que recuerda al maíz. Todo indica que fueron los españoles quienes trajeron los pimientos a Europa. Pero probablemente no fue la primera vez que salieron de Estados Unidos. La superposición genética entre las variedades asiáticas y americanas más antiguas indicaría una forma de expansión precolombina a través del Pacífico.

Pero la historia es aún más compleja y detallada por Tripodi: «Reconstruimos la historia de las rutas de expansión del pimiento e identificamos nuevos centros de diversidad en el sudeste asiático, Europa del Este y África». Las variedades africanas parecen pasos intermedios entre las americanas y las asiáticas, lo que señalaría a los portugueses de la época colonial como intermediarios en este tráfico en el que controlaban todos los puntos: la porción más destacada de América (ahora Brasil), todo el ruta comercial a lo largo de la costa africana y los reinos de las especias de Asia. Podrían ser ellos los que introduzcan el amor por el picante en esta última región.

Europa es la región con menor diversidad de variedades picantes

Sin embargo, la distribución de los pimientos no es homogénea. De hecho, en Europa la mayoría de las variedades son dulces, la proporción de picante aumenta más al este. Esto sugiere el peso de la cultura, en este caso culinaria, en el proceso de domesticación de los diferentes pimientos.

La genética también sirve para asegurar su futuro. Como recuerda la investigadora del Instituto de Conservación y Mejora de la Agrodiversidad de Valencia de la Universidad Politécnica de Valencia (UPV), María José Díez, “en el proceso de domesticación hay una reducción de la variabilidad genética”. El declive tiende a favorecer ciertos atributos de la planta o fruto, pero también los hace más vulnerables al cambio ecológico, patógenos o cambio climático. “Conocer toda esta variabilidad genética nos dice dónde buscar para mejorar”, añade Díez, coautor del estudio. Y hay muchos tipos de pimientos. Solo la UPV aportó al estudio cerca de mil entradas de su banco de semillas.

Más información

Esta investigación es parte de un ambicioso proyecto comunitario sobre las principales solanáceas (desde patatas hasta tomates y berenjenas) cultivadas por el hombre, la G2P-SOL. Uno de sus objetivos es vincular los datos genéticos con el fenotipo, es decir, con las características del fruto. Es una de las aportaciones de este trabajo que destaca Díez: “Se pudieron asociar marcadores moleculares [diferencias en el genoma] con estas características fenotípicas, como la forma, el momento de maduración o el picante ”.

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