mayo 13, 2022

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Riviera Maya: los colores de la laguna de Bacalar se desvanecen sin protección ambiental

Riviera Maya: los colores de la laguna de Bacalar se desvanecen sin protección ambiental

Petrona Castillo ayuda a la pequeña tienda de abarrotes de su hija en el centro del pueblo de Bacalar, en Quintana Roo. Los turistas vienen a comprar botellas de agua de camino al spa para sumergirse en la icónica laguna, donde pagan 20 pesos para ingresar más otros 50 por una mesa protegida por una sombrilla. «Cuando yo era niña no teníamos que pagar, la laguna era nuestra y éramos libres para ir a cualquier parte», recuerda esta mujer de 76 años nacida en este municipio, que pasó de seis hoteles a 132 en solo ocho. años. “Ahora la laguna es fea y verde, hace unos años no era así. Lo dañaron ”, añade con pesar.

El corazón de Bacalar es su impresionante laguna de agua dulce de 40 kilómetros de longitud, un lugar único rodeado de manglares que llenó las páginas de las revistas de viajes con sus siete colores turquesas. En los últimos años ha experimentado una explosión de turismo excesivo sin el apoyo de un plan de protección ambiental para salvar este delicado ecosistema. Además, el impacto de la deforestación, las tormentas tropicales que arrastran las aguas residuales de las alcantarillas desbordadas y la filtración de agroquímicos derivados de los campos aledaños comprometen su capacidad de regeneración cada vez que sufre un nuevo episodio de contaminación. Como resultado, la laguna ha perdido sus tonos a una mancha verde y marrón, y los colores azules están en peligro de desaparecer. Vecinos e investigadores temen que nunca más vuelva a ser la joya cristalina de la Riviera Maya que ha resistido el impacto del desarrollo urbano en la región como el que marcó Cancún o Tulum.

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Levith Fuentes chapotea en un agua turbia verdosa en medio de la laguna con sus dos hermanos. Vinieron a visitarnos como todos los años para ver a un familiar. «¡Los vi! Llegué a contar los siete colores hace unos cinco años, pero ahora solo quedan dos «, dice. El paisaje que atrajo a su familia aquí es único en el mundo. Es la masa de agua dulce más grande del estado. Fa part de un sistema de humedales conectados al sur de Quintana Roo en uno de los últimos remanentes del Caribe mexicano sin masificación. Rodeada de cenotes, el agua cristalina de la laguna alberga otro tesoro como ningún otro: los estromatolitos, las construcciones microbianas de la barrera de arrecifes de coral que representan los signos de vida más antiguos de la Tierra. Las postales deshilachadas por el sol de ese paisaje aún cubren las calles de Bacalar con publicidad excursión en motos de agua, barcos o excursiones para hacer boquilla. Pero cuando llegamos a la orilla, la escena es muy diferente.

Un turista se lanza al agua en el Balneario Magical Ejidal de la Laguna de Bacalar el 17 de mayo.
Un turista se lanza al agua en el Balneario Magical Ejidal de la Laguna de Bacalar el 17 de mayo.Gladys serrano

Para Sara Cuervo, coordinadora regional del Consejo Civil Mexicano para la Silvicultura Sostenible (CCMSS), las causas de la degradación del paisaje son diferentes. El crecimiento de la agroindustria que ha despejado la selva y contaminado el suelo y el acuífero con pesticidas. También es importante el aumento de asentamientos urbanos con la construcción descontrolada de hoteles en el ayuntamiento y en las orillas de la laguna. Todo ello, acompañado de un desagüe insuficiente y desactualizado. “Varias casas costeras no tienen un sistema de manejo de aguas residuales y algunas tienen desagües que desembocan directamente en la laguna”, explica. El aumento de nitratos, fosfatos y materia orgánica proliferan el crecimiento de algas. Paralelamente, la descomposición que llevan a cabo las bacterias provoca anoxia (falta de oxígeno), que afecta directamente a la calidad del agua en un proceso llamado eutrofización.

El año 2020 fue una temporada de huracanes inusualmente activa y fue la última gota para este ecosistema frágil y ya contaminado. Las lluvias torrenciales de la tormenta Cristóbal canalizaron corrientes de agua hacia la laguna que trajeron fertilizantes y pesticidas de los cultivos que se extienden hasta Campeche. El desbordamiento del alcantarillado sacó las aguas residuales y fluyó hacia la laguna. “Fue una descarga inusual que transformó la Laguna de los Siete Colores en una laguna negra. Este fenómeno no es frecuente, sucedió en años anteriores y ella sola se recuperó, solo entonces no hubo presiones y la contaminación que hay ahora ”, enfatiza. «La eutrofización daña su capacidad de recuperación», agrega. Casi un año después, la laguna no se ha recuperado por completo.

A pesar de ser un paisaje muy delicado y sujeto a diversos riesgos de contaminación, Bacalar no cuenta con un programa de protección ambiental para preservar la laguna y controlar los daños a su entorno. La última propuesta, que buscaba convertir el área en un Área Natural Protegida (ANP), fue rechazada por grupos civiles, empresariales y ejidos, las familias -en su mayoría de origen maya- propietarias de estos territorios tras la reforma agraria de la Revolución Mexicana. Los ejidatarios temen perder la capacidad de administrar sus tierras, como sucedió cuando algunas tierras en Dziuché, en el norte del estado, fueron declaradas Área Natural Protegida, sin el consentimiento de los propietarios. La noticia de la privatización de la tierra por parte de funcionarios y empresarios que han cooptado a los habitantes locales aprovechando las lagunas legales para apoderarse de espacios con gran potencial turístico y urbano también ha desalentado a los ejidos.

Vista aérea de los baños termales 'Cocalitos' en la laguna de Bacalar, donde se ubican las estructuras minerales conocidas como estromatolitos.
Vista aérea de los baños termales ‘Cocalitos’ en la laguna de Bacalar, donde se ubican las estructuras minerales conocidas como estromatolitos.
Gladys serrano

Luis Falcón, investigador en ecología bacteriana de la Universidad Nacional Autónoma de México, coincide en que la AP «no es la solución mágica», porque si proteges la laguna de forma aislada «estás cometiendo un gran error». “Una ANP no cambia los modelos agrícolas, no detiene la tala de árboles en una zona que es una de las más deforestadas de Quintana Roo, no pone baños en las casas conectadas a un sistema de alcantarillado ni protege los estromatolitos de los turistas que suben arriba para hacer fotos ”, enumera. Sin embargo, insiste en que se necesita un plan de protección lo antes posible. Sobre todo porque el proyecto del Tren Maya del presidente Andrés Manuel López Obrador anunció un acceso más fácil para que alrededor de 3.000 turistas puedan visitar Bacalar todos los días. “El desarrollo masivo de grandes cadenas hoteleras que se da en Cancún y el norte no ocurrió en el sur. Son zonas propensas a inundarse y no se puede hacer el mismo desarrollo, pero a la gente no le importa ”, asegura.

Falcón conoce bien la laguna. Llegó por primera vez en 2004 para hacer una disertación. Entonces, el nivel de nitrógeno en el agua cristalina era tan bajo que sus medidores no podían detectarlo. Desde entonces, ha viajado tres veces al año para seguir monitoreando y ha visto el crecimiento drástico y acelerado de sustancias en el agua. «Hemos estado diciendo durante años que los niveles de nitrógeno y fósforo están aumentando», dice indignada. “Solicité la AP en 2017, pero necesitaba el consentimiento social de la comunidad de Bacalar. Llevamos años trabajando en esta propuesta y no ha tenido éxito, nunca ha salido de las oficinas porque no quieren estatus de protección para la laguna ”, agrega. Sin embargo, no se rinde. Se está solicitando que la laguna se una a los 142 sitios designados como humedales de importancia internacional (sitios Ramsar) en México. Pero Falcón teme que los esfuerzos de conservación se retrasen al ritmo del deterioro de los ecosistemas.

Mientras llega el plan de protección, la organización Agua Clara ha llenado el vacío de información sobre la seguridad de bañarse en la laguna luego de repetidos episodios de contaminación. Sus monitores reflejan que los niveles de E. colli detectados después de que se hayan revertido los desagües de aguas residuales. Sin embargo, la organización advierte que ahora que ha vuelto la temporada de lluvias, las alcantarillas volverán a desbordarse. “El crecimiento de Bacalar, que pasó de 9.000 en 2005 a 40.000 en el último censo, no fue acompañado de una mejora en su sistema de drenaje”, explica Jorge Trejo, socio fundador de Agua Clara y vocero. “Hay quienes quieren pretender que ya se recuperó la laguna para atraer turismo, pero eso no es cierto. Apenas pudimos recuperar el color en solo el 25% de la extensión total de la laguna ”, dice.

Un barco turístico surca la laguna el 17 de mayo.
Un barco turístico surca la laguna el 17 de mayo.Gladys serrano

Los daños a la laguna son evidentes a simple vista, pero Falcón sospecha que el mismo fenómeno de contaminación se está produciendo bajo tierra en los acuíferos que abastecen la zona. Ella, junto a la comunidad de investigadores que trabaja en Bacalar, teme que el 2020 sea la «nueva realidad de la laguna». Con el cambio climático, los fenómenos de Las Niña aumentarán en el Pacífico, provocando más huracanes y más inundaciones en los trópicos, haciendo que la laguna sea vulnerable a más descargas de agua contaminada. «El mundo asocia a Bacalar con los colores de la laguna, si seguimos así sin un plan de protección, ¿quién querría meterse en un charco verde que huele a podredumbre?»

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